O Grande Terremoto no Alasca, 50 anos atrás

O Grande Terremoto no Alasca, 50 anos atrás

[apresentação de slides] Enquanto a luz do sol diminuía em 27 de março de 1964, o solo congelado do Alasca estremeceu violentamente. Rumbles periódicos não eram novidade para os habitantes do Alasca - quatro em cada cinco terremotos nos EUA ocorrem no estado - mas o terremoto que aconteceu às 17:36 a hora local na Sexta-feira Santa era diferente de todas as que eles haviam experimentado antes.

O terremoto centrado 75 milhas a leste de Anchorage fez com que o solo do centro-sul do Alasca se agitasse e convulsionasse. Os habitantes do Alasca lutaram para se manter em pé. As estradas rachavam como amendoins quebrados. Postes de telefone estalaram como palitos de fósforo. As árvores chicoteavam tão violentamente que suas copas tocavam o solo. Edifícios gemendo se dobraram. O forte tremor pulverizou o solo em uma areia movediça que engoliu casas e carros. [Apresentação de slides]

O Grande Terremoto do Alasca durou quase cinco minutos e registrou uma magnitude de 9,2, ainda o maior já registrado na América do Norte e perdendo apenas para o terremoto de 9,5 magnitude que atingiu o Chile em 1960. De acordo com o US Geological Survey (USGS), o O terremoto foi tão poderoso quanto todos os terremotos americanos subsequentes combinados e "tão grande que fez com que toda a Terra soasse como um sino". A mais de 1.600 quilômetros de Seattle, o Obelisco Espacial balançou com a vibração, e gravadores de nível de água em todos os estados, exceto Rhode Island, Delaware e Connecticut, registraram o terremoto. A água espirrou em portos tão distantes quanto Louisiana, onde vários barcos de pesca viraram como resultado. A revista Life relatou na época que o terremoto continha 400 vezes a energia total de todas as bombas nucleares já explodidas até 1964.

O tremor deixou para trás uma destruição de proporções verdadeiramente sísmicas. Ao longo da Quarta Avenida de Anchorage, que caiu 6 metros, os porões se tornaram o primeiro andar. Edifícios desabaram. Tanques de gasolina explodiram. Linhas ferroviárias foram dobradas como varas de alcaçuz e retorcidas em nós. As linhas de serviços públicos foram cortadas. O poderoso terremoto alterou permanentemente a paisagem do Alasca. Levantamentos geodésicos descobriram que grande parte da costa sul do estado se moveu em direção ao mar em mais de 15 metros. Algumas áreas aumentaram em elevação em quase 12 metros enquanto outras afundaram em quase 3 metros.

Por mais destrutivo que tenha sido o tremor inicial, no entanto, o desastre maior aconteceu minutos depois. O terremoto que começou a cerca de 20 quilômetros de profundidade sob Prince William Sound provocou deslizamentos de terra submarinos que provocaram tsunamis catastróficos. Uma onda monstruosa com mais de 60 metros de altura atravessou a enseada Valdez antes de atingir a costa do Alasca. Ondas gigantescas mataram 31 em Valdez junto com 25 em Chenega, um terço da população da pequena vila. Em Seward, o terremoto rompeu tanques de óleo que foram incendiados e, quando o tsunami chegou, criou uma terrível onda de fogo. (Após o terremoto, cidades como Seward, Valdez e Chenega foram movidas para um terreno mais seguro.)

As fatalidades não se limitaram ao Alasca, no entanto. Os tsunamis irradiaram do epicentro e, quatro horas após o terremoto inicial, o mar invadiu as frentes de água ao longo da costa do Oceano Pacífico. Com poucos avisos sob a cobertura da escuridão por volta da meia-noite, ondas de mais de 14 pés acima da altura da maré inundaram 29 quarteirões de Crescent City, Califórnia, e mataram 11. Mais ao norte, quatro campistas em uma praia em Newport, Oregon, também morreram por causa das ondas . Os tsunamis até causaram danos em lugares tão distantes quanto o Havaí e o Japão.

Por mais de um ano após o terremoto devastador, milhares de tremores secundários sacudiram os nervos em frangalhos dos habitantes do Alasca. Só no primeiro dia, 11 tremores secundários com magnitudes superiores a 6,0 abalaram o estado. De acordo com o USGS, o Grande Terremoto no Alasca causou mais de US $ 300 milhões em danos (US $ 2,3 bilhões em dólares de 2013) e tirou a vida de 131 pessoas, 119 delas devido aos tsunamis. A escassez da população do Alasca manteve ambos os números baixos, apesar da força do terremoto.

Com a morte e a destruição, no entanto, o Grande Terremoto do Alasca deixou um legado duradouro. Os geólogos que estudaram o terremoto reuniram resmas de dados que forneceram uma maior compreensão científica dos terremotos. Os cientistas aprenderam mais sobre a liquefação do solo e as ondas gigantes, que estimularam o desenvolvimento do Centro Nacional de Alerta de Tsunami. Além disso, em 1964, a tectônica de placas era uma teoria geológica recém-emergente de que a concha da Terra era composta de placas interligadas semelhantes a um quebra-cabeça, um conceito reforçado quando se descobriu que a causa do terremoto do Alasca não foi uma quebra vertical em um falha, mas uma estocada em ângulo para a frente. Geólogos já determinaram que a placa do Pacífico empurra contra o continente norte-americano a uma taxa de 2,3 polegadas por ano, e quando a força irresistível finalmente dominou o objeto imóvel na Sexta-feira Santa de 1964, ele deslizou sob a placa continental e violentamente desencadeou séculos de energia reprimida no Grande Terremoto do Alasca.