Conheça Elizabeth Freeman, a primeira mulher escravizada a processar por sua liberdade - e vença

Conheça Elizabeth Freeman, a primeira mulher escravizada a processar por sua liberdade - e vença

Em 1780, a proclamação “todos os homens nascem livres e iguais” ressoou na praça central da pequena cidade de Sheffield, no oeste de Massachusetts. A linha era da constituição recém-ratificada do estado, lida em voz alta para um público orgulhoso ouvir. A guerra pela independência da América estava sendo travada e, como o resto do país em expansão, a cidade foi tomada pela febre revolucionária.

Mas uma mulher que ouviu isso não estava inspirada - ela estava furiosa. Elizabeth Freeman, então conhecida apenas como “Bett”, era uma mulher escravizada que entendeu imediatamente a ironia da declaração. Enquanto ela observava os homens ao seu redor declararem liberdade do governo opressor, era lógico que ela fizesse o mesmo.

Freeman marchou, segundo alguns relatos imediatamente, até a casa de Theodore Sedgwick, um proeminente advogado local, e exigiu uma explicação dramática para a hipocrisia: ela queria processar o estado de Massachusetts por sua liberdade.

“Eu ouvi aquele jornal lido ontem, que diz que todos os homens nascem iguais e que todo homem tem direito à liberdade”, ela disse, “Eu não sou uma criatura burra; a lei não vai me dar a minha liberdade? "

Talvez surpreendentemente, Sedgwick concordou em representá-la. Seu julgamento no ano seguinte tornou-se o que foi chamado de “o julgamento do século”, abalando não apenas Massachusetts, mas toda a instituição da escravidão.

“Ela era uma espécie de Rosa Parks de seu tempo”, diz David Levinson, autor junto com Emilie Piper de Um minuto, uma mulher grátis, um livro sobre Freeman.

Massachusetts ocupou um lugar estranho na história da escravidão. Foi a primeira colônia a legalizar a prática e seus moradores eram ativos no comércio de escravos.
O que tornava tudo diferente, no entanto, era que a lei estadual reconhecia as pessoas escravizadas como propriedade e como pessoas - o que significava que elas podiam processar os homens que as possuíam, exigindo que provassem a posse legal. Em 1780, quase 30 escravos haviam entrado com um processo de liberdade com base em uma variedade de detalhes técnicos, como uma promessa de liberdade rejeitada ou uma compra ilegal.

O caso de Freeman, no entanto, foi diferente. Ela não buscou sua liberdade por meio de uma brecha, mas, em vez disso, levou em consideração a existência da escravidão, que afetava cerca de 2,2% da população de Massachusetts.

“Se pudermos imaginar essa mulher, essa escrava, lendo uma constituição e dizendo: 'Bem, se todos são criados iguais, isso também inclui a mim', e desafiando o governo estadual nessa questão - era atos assim, que forçou a legislatura de Massachusetts a olhar por muito tempo e seriamente para todo o contágio da liberdade ”, disse Margaret Washington, professora associada de história na Universidade Cornell.

A série de desafios legais aos proprietários de escravos é uma evidência de que uma batalha estava se formando e que Freeman pode não ter agido isoladamente. Alguns historiadores acreditam que ela foi deliberadamente selecionada como um caso de teste favorável para acabar com a escravidão em Massachusetts. De acordo com Levinson, Freeman era uma enfermeira e parteira conhecida e respeitada em toda a região. Por causa de seu trabalho, Freeman viajou muito e teve contato regular com pessoas brancas, o que era incomum para uma mulher escravizada na época.

Detalhes sobre Freeman, que não sabia ler nem escrever, são difíceis de encontrar. “Estamos escrevendo a vida de uma mulher que não deixou nenhuma palavra escrita. Sua única escrita foi uma marca 'X' em sua ação ”, diz Levinson. Mas a documentação que existe, ele acrescenta, mostra que ela era falada em termos entusiasmados pelas pessoas para quem ela trabalhava ou interagia, que a descreviam como confiável, honesta, trabalhadora e leal.

“Ela era a pessoa perfeita para ser a demandante”, diz Levinson. "Se alguém deveria ser livre, deveria ser ela."

Levinson acrescenta que Sedgwick não se opôs à escravidão porque pensava que era errado - na verdade, o próprio Sedgwick possuía trabalhadores escravos. Ele se opôs porque temia que isso pudesse afetar a luta das colônias pela independência da Grã-Bretanha. Enquanto Massachusetts foi um centro do comércio de escravos inicial, Boston foi um centro de organização abolicionista - uma fonte de tensão em uma época em que Sedgwick temia que qualquer falta de coesão pudesse atrapalhar a independência.

“A escravidão era uma questão muito controversa em Massachusetts e ele sentia que estava causando problemas políticos - era uma força divisora ​​e ele queria unidade”, diz Levinson.

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Escravizado por décadas a serviço de um juiz

Freeman foi escravizado na casa de John Ashley, um juiz proeminente em Sheffield, Massachusetts, de 1746 até os anos que antecederam seu processo judicial em 1781. Como Sedgwick e muitos homens de seu tempo, Ashley passou seus dias lutando pela liberdade do domínio britânico enquanto participava da manifestação mais nua da história da subjugação de um humano a outro.

A esposa de John Ashley tinha uma reputação de extraordinária crueldade e, um dia, sua raiva por uma garota escravizada chamada Lizzie transbordou. Ela arrancou uma pá de ferro do forno e a ergueu acima de sua cabeça, pronta para derrubá-la sobre Lizzie, que a maioria dos historiadores acredita ser filha de Freeman ou sua irmã. Freeman se jogou na frente de Lizzie, absorvendo o golpe. Em brasa, a pá cortou tão profundamente o braço de Freeman que atingiu o osso.

Ela carregaria a cicatriz pelo resto de sua vida, mas mais tarde apontaria: "Madame nunca mais colocou a mão em Lizzie", de acordo com os relatos da filha de Sedgwick, Catharine.

Ser escravizado na casa dos Ashley significava que Freeman tinha um assento na primeira fila para a revolução, o que provavelmente informou sua própria rebelião no início.

No início de 1773, cerca de oito anos antes do processo judicial de Freeman, onze dos residentes mais ricos e influentes de Sheffield se reuniram em uma das salas do andar superior de Ashley para redigir suas queixas e criticar a tirania britânica. O ressentimento contra o domínio britânico começou a borbulhar e, no final do ano, os colonos americanos jogavam 342 caixas de chá no porto para protestar contra a “tributação sem representação”. O Boston Tea Party, como viria a ser conhecido, galvanizaria a luta pela independência.

O homem escolhido para redigir a declaração foi Sedgwick, que não apenas representaria Freeman, mas se tornaria senador, presidente da Câmara e membro da Suprema Corte de Massachusetts.

A Declaração de Sheffield delineou queixas como tributação injusta, mas também pintou um retrato abrangente da autonomia que moldaria a linguagem da Declaração da Independência três anos depois, incluindo que todos os homens são "iguais, livres e independentes e têm o direito de gozo imperturbável de suas vidas, sua liberdade e sua propriedade. ”

O caso de Freeman acaba com a escravidão em Massachusetts

Segundo alguns relatos, Freeman estava na mesma sala onde os documentos estavam sendo redigidos, servindo aos homens enquanto eles sonhavam com a liberdade.

“A qualquer momento, em qualquer momento enquanto eu fosse um escravo, se um minuto de liberdade tivesse sido oferecido a mim, e me dissessem que deveria morrer no final desse minuto, eu o teria aceitado”, disse Freeman mais tarde. “Só para ficar um minuto no ar de Deus, uma mulher livre - eu o faria."

Freeman era poética sobre a liberdade, mas também era ativa em sua busca, o que era menos incomum na época do que a história documentada freqüentemente sugere. Embora o caso de Freeman tenha sido um dos mais importantes, certamente não foi o único caso de uma pessoa escravizada usando o sistema legal para resistir.

Um homem escravizado, Quock Walker, já estava no meio de uma batalha legal quando Freeman estava se preparando para o processo. Walker foi herdado por Nathaniel Jennison depois que o primeiro homem que o possuía, James Caldwell, morreu e Jennison se casou com sua viúva. Walker afirmou que Caldwell havia prometido liberdade a ele quando ele completou 25 anos e, como ele já tinha 28, fugiu. Jennison o pegou e o venceu.

Walker respondeu processando-o por agressão e agressão, alegando que Jennison não era o seu dono. Walker acabaria ganhando e Jennison seria forçada a pagar uma indenização.

O caso de Freeman era mais radical do que isso. Ela não estava apenas dizendo que sua escravidão era injusta, ela estava dizendo que toda escravidão era injusta.

Não foi apenas radical, foi eficaz. Um júri de doze fazendeiros locais, todos homens e todos brancos de acordo com Levinson, decidiu a favor de Freeman em 1781, dando-lhe liberdade e pagando-lhe 30 xelins de indenização.

A primeira coisa que ela fez foi mudar seu nome, trocando seu nome de escrava por um que celebrava seu novo status.

Seu caso, junto com Walkers, foi a sentença de morte para a escravidão em Massachusetts. Em 1790, de acordo com o censo federal, Massachusetts não tinha mais escravos, o que o tornou o primeiro estado a abolir a escravidão de forma abrangente.

Freeman passou a trabalhar para os Sedgwicks, tornando-se, segundo eles próprios, um membro de confiança da família. Sua proeminência na comunidade como parteira cresceu e suas realizações, delineadas em um testamento, incluíram uma casa própria, 20 acres, 300 dólares e uma longa lista de posses. Dizer que isso era incomum para uma mulher negra na época seria um eufemismo. Quando ela morreu em 1829, por volta dos 85 anos, centenas compareceram ao seu funeral.

Em sua lápide, ainda hoje presente no cemitério da família Sedgwick, estava gravada a mensagem: “Ela nasceu escrava e permaneceu escrava por quase trinta anos. Ela não sabia ler nem escrever, mas em sua própria esfera não tinha superior nem igual. ”

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Elizabeth Freeman, a primeira escrava em Massachusetts a processar seu mestre por sua liberdade em 1781

Ela era popular como mãe Bett até 1781, quando ganhou sua liberdade de seu mestre e mudou seu nome para Elizabeth Freeman.

Por ser uma senhora sem educação, Elizabeth Freeman não deixou nenhum documento escrito sobre sua vida. Seu papel significativo na história foi reunido a partir de fontes confiáveis ​​que forneceram um relato preciso de sua vida, bem como as primeiras formas de história escrita encontradas na forma de histórias sobre ela.

de acordo com historiadores e pesquisadores, acredita-se que Elizabeth nasceu em 1742 de pais escravizados na fazenda do holandês Pieter Hogeboom em Claverack. Com apenas 6 meses, Elizabeth e sua irmã foram compradas por John Ashley de Sheffield, Massachusetts, que o serviu por quase 40 anos. Na época, Elizabeth ficou conhecida como Mãe Bett e dizem que seu marido morreu na Guerra Revolucionária. John Ashley era um advogado, empresário e proprietário de terras rico na época, sua esposa era Hannah Ashley.

Elizabeth é conhecida por ter um espírito muito positivo, muitas vezes dizendo que ela não morreria como escrava, mas sim andaria livre pelas ruas de Massachusetts.


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Elizabeth é conhecida por ter um espírito muito positivo, muitas vezes dizendo que ela não morreria como escrava, mas sim andaria livre pelas ruas de Massachusetts.

Um dia, Elizabeth protegeu sua irmã da tentativa de Hannah Ashley & # 8217s de atingi-la com uma pá de cozinha aquecida de raiva. A incidência resultou em Elizabeth levando o golpe por sua irmã e ficando com uma ferida profunda na mão. Isso irritou tanto Elizabeth que ela foi para casa e se recusou a voltar. O incidente também aumentou sua necessidade de obter liberdade, e ela recorreu a um advogado de Stockbridge, Theodore Sedgewick, com seus sentimentos antiescravistas. Seu apelo ao advogado foi para ajudá-la a processar seus proprietários por sua liberdade.

Ao mesmo tempo, o coronel Ashley apelou ao advogado para que Elizabeth voltasse. Sedgewick concordou em ajudar Elizabeth junto com outro dos escravos de Ashley. Elizabeth disse a Sedgewick que tinha ouvido seu mestre e seus amigos ricos discutirem a Declaração de Direitos e a nova constituição do estado e sabia que a lei definitivamente se aplicava a ela se dissesse que todas as pessoas nascem livres e iguais.

Sedgewick preparou o caso para o tribunal e conseguiu uma audiência para o caso, que agora é conhecido como Brom & amp Bett v. Ashley. Brom e Bett ganharam o caso e se tornaram os primeiros africanos-americanos escravizados a serem libertados sob a constituição de Massachusetts de 1780.

Seu antigo proprietário, John Ashely, foi então convidado a pagar-lhes uma quantia de trinta xelins. Logo após sua liberdade, ela mudou seu nome de Mãe Bett para Elizabeth Freeman. O caso mais tarde levou à abolição da escravidão em todo o Massachusetts.

Elizabeth Freeman e sua filha foram morar com os Sedgewicks e ela trabalhou como governanta por muitos anos. Mais tarde, ela se tornou enfermeira e parteira e morreu em 1829. W.E B Dubois é um de seus bisnetos.

Hoje, a lápide de Elizabeth Freeman pode ser encontrada no antigo cemitério de Stockbridge.


Ganhando Sua Liberdade

Betts não tinha simplesmente fugido de medo, no entanto. Durante toda a conversa que ela ouviu na casa de Ashley sobre os direitos das colônias, Bett passou a acreditar que ela tinha garantido alguns direitos próprios. Para seus ouvidos, a nova Constituição de Massachusetts estendeu sua proteção a todas as pessoas na Comunidade, mesmo as pessoas escravizadas.

Em Sedgwick, ela encontrou a pessoa perfeita para representá-la. Ele estava procurando montar um ataque legal contra a prática da escravidão e, por meio de Bett e de outra pessoa escravizada, Brom, apegada à causa, ele descobriu o caso de teste perfeito. Em 21 de agosto de 1781, Brom e Bett v. Ashley foi discutido pela primeira vez perante o Tribunal de Fundamentos Comuns.

Demorou apenas um dia para o júri decidir a favor dos queixosos. Bett e Brom foram libertados e receberam 30 xelins de indenização. Ashley apelou da decisão, mas rapidamente desistiu do caso. Enquanto ele implorava a Bett para voltar para sua casa como um servo pago, ela recusou, optando por trabalhar para a família de Sedgwick.

Outro desafio legal importante, liderado pelo líder afro-americano Prince Hall, envolveu três homens que foram sequestrados e levados como escravos para as Índias Ocidentais. O caso deles, junto com Bett & aposs, empurrou o comércio de escravos em Massachusetts para seus últimos dias. O comércio de escravos foi encerrado oficialmente na Comunidade em 26 de março de 1788, tornando-se um dos primeiros estados da União a aboli-lo. (Vermont foi o primeiro estado a proibir totalmente a escravidão em 1777.)


Elizabeth Freeman: a primeira afro-americana escravizada a entrar com um processo e ganhar uma ação por liberdade em Massachusetts

Em 1863, a Proclamação de Emancipação, emitida por Abraham Lincoln, declarou que & # 8220que todas as pessoas mantidas como escravas & # 8221 dentro dos estados rebeldes & # 8220 são, e daqui em diante serão livres. & # 8221 Quase um século antes em 1781, no entanto, uma escrava afro-americana em Massachusetts processou o estado por sua liberdade. E ganhou.

Elizabeth Freeman, também conhecida como "Mum Bett", nasceu em Nova York de pais escravizados em 1742. Ela foi vendida aos 6 meses de idade para um proeminente proprietário de escravos em Massachusetts, o coronel John Ashley de Sheffield, que também atuou como juiz do Tribunal de Fundamentos Comuns de Berkshire. Freeman passaria os próximos 30 anos ou mais escravizado em Massachusetts.

O marido de Freeman morreu durante a guerra revolucionária, deixando-a viúva com uma filha Besty.

Freeman também suportaria abusos físicos da amante de seu dono. Em uma ocasião, ela foi atingida por uma pá aquecida tentando proteger sua irmã. Ela estava farta e fugiu da plantação recusando-se a voltar. O coronel John Ashley apelou à polícia para recuperá-la, mas Freeman tinha outro plano.

Estar perto do coronel e seus amigos de destaque é onde ela ouviu as pessoas conversando sobre a nova constituição. O artigo 1 da Constituição de Massachusetts afirma:

“Todos os homens nascem livres e iguais, e têm certos direitos naturais, essenciais e inalienáveis, entre os quais podem ser contados o direito de desfrutar e defender suas vidas e as liberdades de adquirir, possuir e proteger propriedade em suma, o de buscar e obtendo sua segurança e felicidade. ”

Compreendendo as implicações da constituição, ela se alistou com a ajuda do advogado e abolicionista Theodore Sedwick para defender sua liberdade. Brom e Bett contra Ashley foram litigados no Tribunal de Fundamentos Comuns em Great Barrington em agosto de 1781. O caso foi instaurado exatamente dois anos depois que Massachusetts ratificou a constituição e foi o primeiro caso a contestar a existência da escravidão no estado.

O júri foi a seu favor e ela se tornou a primeira mulher afro-americana em Massachusetts a entrar com um processo de liberdade e vencer. Ela ficou com a família Sedwick como uma serva de gratidão antes de conseguir sua própria casa com a filha e se tornar parteira e enfermeira. Freeman morreu em 1829, uma mulher livre em Massachusetts.


História esquecida: como os colonos da Nova Inglaterra abraçaram o comércio de escravos

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O historiador da Clark University, Ousmane Power-Greene, e outros acreditam que, quando Bett ouviu essas discussões sobre liberdade, eles ressoaram com ela.

"É o momento em que essas mesmas pessoas brancas estão articulando isso verbalmente e estão escrevendo e proclamando que vão apenas, vão encorajá-la", diz Power-Greene, "ir em frente e tentar ver se isso se manifestaria em sua liberdade real. "

Cerca de uma década depois, um momento crucial nesta casa mudou tudo. Um dia foi assado pão para a família. Uma jovem chamada Lizzie, que era filha ou irmã de Bett - os historiadores discordam - colocou um pedaço de massa restante na lareira para si mesma. Hannah Ashley ficou com raiva, pegou uma pá da lareira - e Bett se colocou entre eles.

"[Ela] colocou o braço no caminho e foi atingida por isso, o que deixou uma cicatriz que ela, é claro, estenderia para que as pessoas vissem e a usaria como uma espécie de ilustração do tipo de violência que ela suportou como uma pessoa escravizada em casa ", diz Power-Greene.

Wilson conta que a história diz que Bett se arrastou para longe de casa vários quilômetros em meio à neve profunda.

Ela tem a resiliência de apenas se agasalhar e caminhar até a casa do jovem Theodore Sedgwick, um advogado ", diz Wilson," e pedir um processo por sua liberdade ".

Sedgwick era um dos homens que Bett ouvira por acaso escrevendo as Resoluções de Sheffield.

Cérebro Oculto

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Ele concordou em representá-la e acrescentou um homem, Brom, também escravizado pelas Ashleys, ao processo. Brom & Bett v. Ashley foi ouvido no tribunal do condado de Berkshire.

Mas Sedgwick também era alguém que comprou pessoas escravizadas. Isso pode parecer surpreendente hoje, mas Peter Drummey, da Sociedade Histórica de Massachusetts, diz que isso reflete uma dualidade de ideias na América revolucionária branca.

"Há um paradoxo no início da história americana em que as pessoas podem argumentar pela liberdade pessoal e, mais tarde, pela independência e, ao mesmo tempo, serem participantes ativos no sistema de escravização de pessoas tanto diretamente - pessoalmente - como no caso de Theodore Sedgwick, ou vivendo em uma sociedade onde a economia é sustentada pela escravidão em todos os lugares ", diz Drummey.

Emily Blanck diz que os historiadores não sabem ao certo, mas ela acredita que Sedgwick queria saber se a escravidão ainda era legal sob a nova Constituição de Massachusetts.

"Ele declarou que todos os homens nascem livres e iguais e Sedgwick e outros acreditavam que isso era incompatível com a manutenção de pessoas na escravidão no estado ", disse Blanck.

Elizabeth Freeman está enterrada no cemitério da família Sedgwick, no cemitério de Stockbridge, Massachusetts. Nancy Eve Cohen / New England Public Media ocultar legenda

Elizabeth Freeman está enterrada no cemitério da família Sedgwick, no cemitério de Stockbridge, Massachusetts.

Nancy Eve Cohen / New England Public Media

Sedgwick ganhou o caso e Bett ganhou sua liberdade. Depois de outro caso de liberdade bem-sucedido, as instituições legais do estado não apoiavam mais a escravidão. Isso não significa que tenha desaparecido, mas cerca de uma década depois, ninguém em Massachusetts informou ao censo que possuía escravos.

Bett então começou a se chamar Elizabeth Freeman e trabalhou por cerca de duas décadas como governanta paga para Sedgwick. Ela também cuidou de seus filhos, incluindo Catharine Maria Sedgwick, que escreveu a história de Freeman.

Elizabeth Freeman mudou-se para sua própria propriedade com a família quando completou 60 anos. Ela viveu até cerca de 85 anos e está enterrada no círculo interno do lote da família Sedgwick em Stockbridge, Massachusetts.


Mumbet Mini Series

“A qualquer momento, a qualquer momento enquanto eu era um escravo, se um minuto de liberdade tivesse sido oferecido a mim, e me dissessem que eu deveria morrer no final desse minuto, eu teria aceitado - apenas para ficar um minuto em Deus 'airth uma mulher livre - eu o faria. "
—- Mumbet
como contado por Catharine Maria Sedgwick
Conforme impresso em Bentley’s Miscellany XXXIV (1853)
“Escravidão na Nova Inglaterra” p. 420

Elizabeth ‘Mumbet’ Freeman foi a primeira mulher negra a ganhar sua liberdade em um tribunal nos Estados Unidos recém-formados. Sua história é notável e precisa ser contada. Esta série de televisão é baseada na precisão e no drama que os historiadores descobriram. Isso tornará Mumbet famoso, um herói popular que é inspirador. Seu personagem é igual a Daniel Boone (1734 - 1820), Davy Crockett (1786 - 1836) e John Henry (1840 - 1875). Esta televisão ou minissérie inspirará a balada de Mumbet.

A história de Mumbet é uma mistura de história popular e fatos que os historiadores adoram estudar e faz uma receita para mentes criativas embelezar em uma série de televisão. A principal fonte de informação sobre esse personagem atraente é uma das crianças que Mumbet criou, Catharine Sedgwick, porque Mumbet foi sua mãe substituta. Outra criança que ela criou escreveu o epitáfio de Mumbet em sua lápide que existe hoje no enredo da família Sedgwick e diz:

“ELIZABETH FREEMAN
conhecido pelo nome de MUMBET
Morreu em 28 de dezembro de 1829
Sua suposta idade era 85 anos

Ela nasceu escrava e permaneceu escrava por quase trinta anos. Ela não sabia ler nem escrever, mas em sua própria esfera não tinha superior nem igual. Ela não perdeu tempo nem propriedade. Ela nunca violou uma confiança, nem deixou de cumprir um dever. Em todas as situações de provação doméstica, ela era a ajudante mais eficiente e a amiga mais terna.

Como era incomum para as famílias durante este período escrever sobre o caráter de um de seus servos, podemos pintar hoje um quadro da personalidade incomum de Mumbet que revela uma compreensão superior e sagacidade que transcende o tempo, tornando-a uma mulher superior. Esta série de televisão permite que outros apreciem a eminência de Mumbet. Enquanto ela era uma escrava, ela era conhecida como Bett ou Betty. Mais tarde, após sua liberdade, ela se tornou conhecida como Mumbet. O cenário desta série de televisão gira em torno da casa de Theodore Sedgwick em Stockbridge, Massachusetts, que ainda existe. Mumbet mora na casa como serva livre e mãe substituta dos filhos de Theodore que chamavam Elizabeth Freeman carinhosamente de "Mumbet". O primeiro episódio se passa em 1811. Mumbet tem 70 anos e contará sua história, narrando cada episódio em flashbacks. Mumbet está sentado para seu retrato sendo pintado por Susan Sedgwick, um dos personagens da série, cujo retrato em miniatura existe na Sociedade Histórica de Massachusetts. Susan está pintando enquanto sua cunhada, Catharine Sedgwick, está sentada fazendo algumas anotações.

Um flashback na vida de Mumbet, alguns dos quais são mencionados mais tarde.

Mumbet morreu em 1829, então pode haver episódios da vida de Mumbet de 1811 até a morte dela. Enquanto Stockbridge define o palco central, a série vai voltar para Claverack [Nova York], Ashley Falls [Massachusetts], Washington, D.C. e Boston. Os personagens desta série são muitos e vêm de todas as esferas da vida e serão ricos com a história desse período. Haverá nomes com os quais estamos familiarizados e alguns que nunca ouvimos.

De acordo com o folclore, Mumbet nasceu escrava e foi adquirida com sua irmã Lizzy por um holandês, Pietre Hoogeboom de Claverack, Nova York, no mercado de escravos em Albany. Algum tempo depois de 1758, após a morte de Pietre, Mumbet e sua irmã foram adquiridos pelo Coronel John Ashley e sua esposa Hannah, que era filha de Pietre, como resultado da execução do testamento de Pietre. Mumbet devia ter cerca de 14 anos. Alguns sugerem que ela foi para a casa de Ashley quando tinha seis meses. Mumbet serviu como escrava na casa de Ashley com sua irmã até os 37 anos. A casa onde ela serviu ainda existe e é a casa mais antiga do Condado de Berkshire.

Mumbet tinha um marido consuetudinário, Brom. Brom será um personagem rico para desenvolver e permitirá um episódio romântico, um flashback chamado ‘Brom & amp Bett’, que se passa em Ashley Falls. Brom seria um personagem essencial da série.

Catharine Sedgwick afirma que o fator decisivo que motivou Mumbet à liberdade foi que Mumbet estava ouvindo conversas entre o coronel Ashley, Theodore Sedgwick, Ethan Allen, Tapping Reeve e outros que se conheceram na casa de Ashley, onde ela servia comida e bebida a esses homens , ouvindo conversas que formaram uma parte da base para a independência americana.

Em 1773, esses homens escreveram o que ficou conhecido como o

‘Sheffield Resolves’, que declarou que “a humanidade em um estado de natureza é igual, livre e independente uma da outra.” Mumbet estava atendendo esses homens quando essas palavras foram ditas na presença dela. Antes disso, o coronel Ashley era leal aos britânicos, mas essa foi uma declaração de queixas contra a Inglaterra e foi considerada um dos primeiros protestos desse tipo nas colônias. Mais tarde, ficou conhecido como a Declaração de Independência de Sheffield. Uma das "resoluções" que Mumbet ouviu falar foi:

“Resolveu-se que o grande objetivo da sociedade política é garantir de uma maneira mais eficaz os direitos e privilégios com os quais Deus e a Natureza nos tornaram livres.”
—Sheffield: Frontier Town, Priess, p.172

Posteriormente, o Coronel Ashley teve um papel de liderança na Guerra Revolucionária em Berkshires, que certamente Mumbet foi afetado pelo chamado à liberdade que ela, sem dúvida, sentiu aplicado a ela tanto quanto qualquer outra pessoa.

Catharine dá uma imagem de Mumbet como uma mulher negra de grande inteligência que foi influenciada por discussões sobre liberdade e igualdade e foi movida a buscar escapar de sua escravidão. Catharine relata que algum tempo após o encerramento da Guerra da Independência, Mumbet passou pela casa de reuniões em Sheffield e ouviu uma leitura da Declaração da Independência. No dia seguinte, após o golpe dirigido a Lizzy [outro flashback mencionado mais tarde], ela caminhou com seu filho pequeno, a pequena Bet, os seis quilômetros da casa de Ashley até o escritório de advocacia do jovem Theodore Sedgwick em um dia frio e úmido, caminhando pela lama e entrou na sala e disse,

"Senhor ... eu ouvi aquele jornal lido ontem que diz que todos os homens nascem iguais, e que todo homem tem direito à liberdade ... Eu não sou uma criatura burra, a lei não vai me dar liberdade?"
- Miscelânea de Bentley 34 (1853)
“Escravidão na Nova Inglaterra” p. 418

A história confirma que Mumbet conquistou sua liberdade. Sedgwick foi auxiliado por Tapping Reeve de Litchfield, Connecticut, que formou a primeira faculdade de direito na América. Ela foi uma das primeiras escravas a ser libertada em Massachusetts e nos recém-formados Estados Unidos da América, no mínimo, a primeira mulher negra a ser libertada.

Este episódio do julgamento no tribunal por um júri tem drama, embora com base no registro do tribunal que ainda existe em Boston, permite certa licença artística. Brom estaria envolvido, pois o registro indica seu nome no registro junto com Bet. Alguns advogados muito importantes do período foram trazidos para o caso, não apenas Tapping Reeve com Theodore Sedgwick para Mumbet, mas também David Noble e Jonathan Canfield para a defesa do Coronel Ashley.

Depois que Mumbet é declarado livre, o Coronel Ashley se oferece para empregar Mumbet em casa, mas ela decide, como uma mulher livre, trabalhar na casa do advogado que a ajudou a ganhar sua liberdade. Nesse ponto, ela assume o nome de Elizabeth Freeman. A casa em Sedgwick está cheia de crianças que Mumbet cria como mães substitutas desde que Pamela, esposa de Theodore Sedgwick, está doente. Catharine Sedgwick relata alguns episódios na casa onde o personagem de Mumbet é revelado.

Certa vez, um episódio digno de um flashback envolveu o filho mais novo, Charles Sedgwick, que escreveu o epitáfio de Mumbet. Quando Charles nasceu, sua mãe ficou confinada à cama. Theodore Sedgwick, ao olhar para seu filho, observou:

Mumbet criou e alimentou a criança e depois de quatro meses o juiz voltou de uma de suas viagens e ao ver a criança, de acordo com Catharine, 'lágrimas vieram aos olhos do juiz', e ele tirou uma coroa de prata do bolso e deu-a a Mumbet que ficou com a coroa até ela morrer.

Enquanto está na casa de Ashley, há um evento na cozinha que cria um interessante episódio de flashback, revelando sua personalidade maravilhosa. O coronel John Ashley era um cavalheiro rico e um juiz das súplicas comuns, tendo um alto status na comunidade, um ser humano caloroso e compreensivo que tinha compaixão por todos os homens. Sua esposa Hannah, em contraste com seu marido, é um tipo diferente.

Há evidências de que o coronel Ashley e sua esposa, Hannah, podem ter opiniões divergentes sobre a escravidão. Hannah, de ascendência holandesa, pode ter sido influenciada pela escravidão que estava mais firmemente enraizada em Nova York, onde as atitudes e as leis escravistas eram mais duras e discriminatórias do que em Massachusetts, onde a escravidão não estava firmemente estabelecida e as leis eram menos severas. O coronel Ashley nasceu em Massachusetts e pode ter sido influenciado pela visão inglesa da escravidão, que considerava os negros não como propriedade, mas da mesma forma que os empregados brancos contratados. Portanto, há evidências de que os dois tinham pontos de vista diferentes sobre o tratamento dado aos escravos. Mumbet sempre se referiu ao Coronel Ashley como "mestre" ou seu "antigo mestre" enquanto se referia a Hannah como "senhora". Catharine Maria Sedgwick, que foi criada por Mumbet, expressou sua opinião sobre John e Hannah em uma série de comparações:

“O plano da Providência para prevenir discrepâncias monstruosas, cruzando o alto com o baixo, o gordo com o magro, o azedo com o doce… foi ilustrado por… [Coronel] Ashley com seu ajudante. Ele era o homem mais gentil e benigno, ela era uma megera indomável ... Ele tinha pena, tolerância e perdão por todos os erros humanos ... Não havia tal palavra em seu vocabulário ... Sua justiça era sem escalas, além de cega ... Ele era o mais gentil dos senhores, ela é a mais despótica das amantes ”.
- Miscelânea de Bentley 34 (1853)
“Escravidão na Nova Inglaterra” p. 419

Este episódio na cozinha, revelado por Mumbet em flashback, diz respeito a uma jovem que estava em apuros e veio até a casa de Ashley em busca de ajuda. Mumbet é uma pessoa profundamente carinhosa que traz a garota para dentro de casa e pede que ela espere na cozinha com ela até que o Coronel Ashley volte. Mrs. Ashley finds the girl in the kitchen and is offended, but Mumbet determines to defend the girl. As Catharine Sedgwick wrote, this is what Mumbet said happened:

“When Madam had got half across the kitchen, in full sight of the child, she turned to me, and her eyes flashing like a cat’s in the dark, she asked me ‘what that baggage wanted?’

What does she want to say to your master?’ ‘I don’t know, ma’m.’

‘I know, she added – and there was no foul thing she didn’t call the child.”
—-Bentley’s Miscellany XXXIV (1853)
“Slavery in New England”

Mrs. Ashley ordered the girl from the house, but Mumbet stood her ground.

Hannah Ashley turns red with anger, her neck muscles tense

CUT TO CLOSE SHOT OF CHILD WHO IS SCARRED OUT OF HER WITS

CUT TO MUMBET WHO LOOKS CONCERNED FOR THE CHILD

CHILD, I ORDERED YOU OUT OF MY HOUSE.

Child, I told you to sit and wait for the Judge ,

who will hear you. Don’t you worry…

If the gal has a complaint to make, she has a right

to see the judge that’s lawful, and stands to reason besides

“Madam knew when I set my foot down, I kept it down,”

Even though Mrs. Ashley ‘rose as a thunder storm’ and left the kitchen in a frenzy, the troubled girl got to see Colonel Ashley. The story goes that the girl reveals to the Judge that she had been raped by her father. But Mumbet’s inner quality of justice and honor are evident from this episode in her life. Even though Mumbet could neither read nor write, her inner sense of what was legal and right was firmer than her mistress.

This leads us to the event which prompted Mumbet to sue for freedom creating another flashback episode in the kitchen in the Ashley house. There were a number of reasons why Mumbet was motivated to be set free, but folklore has it that it was this incident in the kitchen involving her younger sister Lizzy. Stories about Lizzy indicate that she was not the servant Mumbet was and that her sister usually finished what Lizzy had started. Bett watched over her sickly sister as a ‘lioness does over her cubs.’ Hannah was in the kitchen one day where she discovered a wheat cake Lizzy made for herself out of the family dough. Angry at the ‘thief,’ Hannah picked up a large iron shovel, hot from cleaning the oven, and attempted to strike Lizzy but Mumbet placed her arm between them and received the blow which resulted in a permanent scar on her forearm that Mumbet liked to show people to indicate the brutality of her mistress. Mumbet relates about this event:

“Madam never again laid her hand on Lizzy. I had a bad arm all winter, but Madam got the worst of it. I never covered the wound, and when people said to me, before Madam, ‘Why Betty! what ails your arm?’ I only answered

– ‘Ask missis!’ ” —
Bentley’s Miscellany (1853) “Slavery in New England”

It was supposedly after this event that Mumbet carried her child, Little Bet to Sedgwick’s law office to ask him to defend her claim of freedom.

Mumbet’s sense of caring and nurturing came across clearly into the hearts of the children she raised as evidenced by their written remarks concerning her. At least three of the children have written about her character. Another episode is worthy of a flashback involving Shay’s Rebellion.

Daniel Shay and his men were not happy with the newly formed government and the taxes such a government levied against its citizens and basically this rowdy bunch of men used it as an excuse for looting and pillaging the wealthy. Daniel Shay’s men were on a looting spree heading toward Stockbridge and the town was a stir with the news. Mumbet was home with the children and Mrs. Sedgwick was sick in bed while Judge Sedgwick was away on a trip. Mumbet prepared to defend the home from these insurgents. She proved to be just as courageous and determined in resisting these rebels as she did in defending her sister Lizzy from Mrs. Ashley’s wrath.

According the folklore, Mumbet first hid the good wine in the cellar and hid the silver and valuables in her personal trunk in her room. She put the children with their mother in her bedroom. She replaced the wine with some sour port and the silver cups with pewter. One story is related that she bolted the door and threatened to pour a kettle of boiling beer on the first of the rebels to enter the home. Another story is that she welcomed them into the home with graciousness and hospitality, offering these dirty scoundrels to have a seat and drink some of the Judge’s ‘best wine.’ The men spit out the sour port claiming that this was the worst wine they had ever drank and that the Judge had poor taste in drinking. Upon looting the home the rebels took the pewter and whatever they wanted, but upon heading into Mrs. Sedgwick’s room, Mumbet stood her ground and said they could not bother the sick woman nor the children and would have to get past her first. The men checked the room to see if it was true what she said and Mumbet allowed a look, but they did not bother the children or Mrs. Sedgwick. The men were about to search Mumbet’s room and she immediately had entered the room before them and sat on the trunk which contained the family valuables, and since she was sitting on it, one of the men demanded the key to the trunk. It is said that Mumbet ‘laughed in scorn’ and said:

Ah, Sam Cooper, you and your fellows are no better than I thought you. You call me ‘wench’ and ‘nigger,’ and you are not above rummaging in my chest….

At this point, Mumbet relates that the leader of the insurgents ‘turned and slunk away like a whipped cur as he was!’ After this the rebels were about to take the Judge’s favorite horse that was in the barn. Mumbet told the men that she was ‘skittish’ and that she was the only one that could put a rein and saddle on the mare. The men agreed to this and when Mumbet put a rein and saddle on the horse and led them to the men she had in her hand a pin hidden.

Here’s your horse. Now, careful, you’ll scare her

THE MEN MOVE CLOSE TO TAKE THE HORSE MUMBET JABS THE HORSE WITH THE HIDDEN PIN IN HER HAND THE HORSE RAISES UP AND WHINES AND KICKS AT THE MEN AND RUNS AWAY FREE

Now, look what you done! I told you not to scare her. What’d you do that for? I had her all tame and nice and you had to do that. Why you’ll be to sundown looking for that horse. Who knows where she lit to….

Later the last stand of the rebels was in a field in Sheffield and were put down by the new American Army led by Colonel Ashley’s son, General John Ashley, who took the rebels to Springfield for incarceration. Thus the end of Shay’s Rebellion.

However, the incident with Mumbet illustrates her unsurpassed fidelity to her employers and that she was not naturally rebellious herself in a properly regulated household and shows a wonderful balance in her nature.

One other flashback episode to embellish could also be used to the end of the series is the gold bead necklace worn by Mumbet in the miniature painting that exists in the Masschusetts Historical Society in Boston. An episode could be told about how she was given the necklace. We do know that at her death the necklace was given to Catharine Maria Sedgwick who later made the remaining gold beads into a bracelet with the inscription ‘Mumbet’ engraved in the inside clasp that is the property now of the MHS.

Mumbet needs to tell her story. This television series allows her to tell this story which has been overlooked far too long. It begins with her sitting for a miniature portrait telling in a series of flashbacks what happened. It also allows for the folklore to have some artistic license. While she raised the Sedgwick children as their substitute mother in Stockbridge since Theodore’s wife Pamela was sickly, she could have accompanied the children to Washington when Sedgwick served there and met notable Americans in Washington such as Washington, Hamilton, Jay, and Knox creating some episodes in that setting allowing for some of her wit and charm to influence others. Sedgwick also spent time in Boston which allows some trips for Mumbet with the children as they grow for episodes in that historic setting. And of course, episodes in Mumbet’s life could be set in Stockbridge in the Sedgwick home with many flashbacks of her life as a slave in the Ashley home. Catharine would be listening to the accounts of Mumbet’s past as well as an integral part of the television series. The cast are as follows, all of whom are historical persons:

Elizabeth ‘Mumbet’ Freeman (1744 – 1829), the central figure in the television series

Brom – black male, Mumbet’s common law husband, this character allows for some artistic license since not much is known about him (could be just a friend of Mumbet since Mumbet is aka ‘a spinster’)

Little Bet – black female, Mumbet’s daughter, this character allows for some artistic license since not much is known about her .

Lizzy – black female, Mumbet’s younger sister, this character allows for some artistic license since only a little is known about her. After Mumbet left the Ashley home to serve freely in the Sedgwick home, Lizzy remained at the Ashley home and would not accompany her sister which may create possible episodes involving this character

Theodore Sedgwick (1746 – 1813) Member of Massachusetts state legislature Delegate to Continental Congress from Massachusetts U.S. Representative from Massachusetts 1789-96, 1799-1801 Speaker of the U.S. House, 1799-1801 U.S. Senator from Massachusetts, 1796-99 state supreme court judge, wealthy property owner. His portrait is painted by Gilbert Stuart and hangs in the Museum of Fine Art, Boston. He attended Yale, was admitted to the Massachusett’s bar at the age of nineteen. Sedgwick was one of the lawyers who won Mumbet’s freedom in 1781 in Great Barrington at the age of 35. After the trial, Mumbet served in the Sedgwick household after leaving the Ashley House and became a central figure in the home. Sedgwick’s children named ‘Mumbet,’ who became their substitute mother. This character is a central figure in the series.

Catharine Sedgwick (1789 – 1867) daughter of Theodore Sedgwick, a prolific writer who is the principle source of information about Mumbet historically. She wrote numerous novels and stories. This character is a principle figure in the series.

Tapping Reeve – the other lawyer to assist Theodore Sedgwick in winning Mumbet’s freedom. He formed the first law school in America in Litchfield, Connecticut and made his mark as the foremost legal scholar in the nation

Pamela Sedgwick (1753 -1807) first wife of Theodore, described as, ‘suffering from extreme loneliness and depression and melancholy’ Mumbet is described by Pamela’s daughter as the only person who could calm her mother down when she became ‘disordered’

Theodore Sedgwick, Jr. (1780 – 1839) eldest son of Theodore

Susan Anne Livingston Ridley Sedgwick (1788 -1867) wife of Theodore Sedgwick, Jr. who painted Mumbet’s miniature portrait in 1811

Elizabeth Sedgwick (1775 – 1825) eldest daughter of Theodore

Frances Sedgwick (1778 – 1842) child of Theodore

Robert Sedgwick (1787 – 1841) child of Theodore

Charles Sedgwick (1791 – 1856) youngest son of Theodore Sedgwick who wrote Mumbet’s epitaph on her grave

Colonel John Ashley (1709 – 1802) a wealthy property owner who owned extensive lands, part of an iron ore mine that supplied iron for the Revolutionary Army, owned a general store, became a lawyer and judge, graduated from Yale, admitted to the Hampshire County Bar in 1732, served in the Massachusetts Militia during the French and Indian War when he was promoted to colonel. This character is rich with history and an essential character in the television series. He was Mumbet’s owner when she was set free as a slave, so would be in many flashback episodes.

Hanna (Annatie) Ashley (1712 – 1790) wife of Colonel Ashley according to folklore is the one instrumental in Mumbet’s desire to be set free from the Ashley household and is an essential character in the flashback episodes with her husband.

Agrippa Hull (1759 – 1848), wealthiest black land owner in Stockbridge who worked for Theodore Sedgwick and neighbor of Mumbet when she purchased land and a house from Aggripa.

Pieter Hoogeboom (b. ? – d. 1758), father of Hannah Ashley, a wealthy property owner from Claverack, New York who first acquired Mumbet which allows for a flashback to Mumbet’s birth with a story for an episode

Maj Gen. John Ashley (1738 – 1799) eldest son of Colonel John Ashley

Mary Ashley (b. 1740 – d.?) daughter of Colonel Ashley

Hannah Ashley (b. 1744 – d. ?) daughter of Colonel Ashley

David Noble, a lawyer who defended Colonel Ashley in Mumbet’s plea of replevin in the court case winning her freedom who became a trustee of Williams College

Jonathan Canfield, another lawyer who defended Colonel Ashley in Mumbet’s plea of replevin in the court case winning her freedom

John – black male slave of Colonel Ashley

Zack Mullen- black male slave of Colonel Ashley, who also brought a suit against Colonel Ashley in October, 1781, the same year that Mumbet gained her freedom. This will allow for a flashback since Mumbet new this man and worked with him. His trial kept getting postponed and there is speculation what happened to him.

Harry – black male slave of Colonel Ashley

Ethan Allen, friend of Theodore Sedgwick and Col. John Ashley and was a partner in Ashley’s iron ore mine

George Washington, friend of Theodore Sedgwick

John Adams (1735 – 1826) friend of Theodore Sedgwick

John Jay, friend of Theodore Sedgwick

Alexander Hamilton, friend of Theodore Sedgwick

Henry Knox, friend of Theodore Sedgwick

Thomas Jefferson, friend of Theodore Sedgwick

Many other characters may be introduced into the series, the possibilities are substantial since history supplies many names…

The music for the series should be written by someone who can appreciate Mumbet’s heroic qualities and should be entitled: Mumbet’s Theme

The series can cover the life of Mumbet from her birth till her death with a lot of artistic license to give her the folk hero status she deserves.


Acknowledgement

O livro, One Minute A Free Woman: Elizabeth Freeman and the Struggle for Freedom (2010) by Emilie Piper and David Levinson claims that “Lizzie” being Mumbet’s sister is uncertain. The authors are fairly certain from archival research that Lizzy was in fact her daughter. The authors also point out that even though W.E.B. Du Bois claimed he was related to Mumbet, the genealogical studies show Mumbet was not. The authors studied whether Elizabeth Freeman was married to a man who served in the Revolutionary War and found that records show she was never married (the court record describes Mumbet as a spinster). So Brom could not be Mumbet’s common law husband. The authors also claim that Elizabeth Freeman was not the first black woman to win her freedom and instead claim Freeman was the first in Massachusetts to sue for her freedom on constitutional grounds and win, thus helping to end slavery in Massachusetts. The book also introduces many new, rich details about this exceptional woman’s life that heretofore were unknown. And it sets her story in the context of her times and her home sites, as well as following her descendants through the years.

While the authors have changed the story (just a bit) that has been told for years in Berkshire County there will be without a doubt other researchers and authors stimulated to uncover the facts and add more to Mumbet’s story.

For example, Nash and Gao Hodges published in 2012 that Mumbet and Agrippa Hull both worked at the Sedgwick Stockbridge Home and were neighbors when Mumbet moved into her own purchased home, which is the book below:

Without a doubt more information on Mumbet will continue to be dug up by scholars, historians and authors which will be published on this website and acknowledging the source.

Another example is this quote from the The Revolution and the End of Slavery in Massachusetts, Royall House and Slave Quarters:

“As early as 1781, a local court of common pleas found in favor of Elizabeth (Mum Bett) Freeman and a man named Brom when they argued that they were being held in slavery unlawfully. And in 1783, in a freedom suit brought by Quock Walker, Chief Justice William Cushing of the Supreme Judicial Court in effect told the jury that slavery had been abolished by the new state Constitution. Elizabeth Freeman was later remembered as saying, “Any time, any time while I was a slave, if one minute’s freedom had been offered to me, and I had been told I must die at the end of that minute, I would have taken it—just to stand one minute on god’s airth a free woman—I would.” ”


Related stories

Maria’s mother, Maria Antonia was purchased as a slave for Presbyter Afonso Cepeda de Arizcum Elizondo, a priest who owned serval plantations. After falling sick with leprosy, she was abandoned by the Cepeda family and died shortly after, leaving Maria and her brother to their fate.

They were taken in and cared for by an indigenous woman believed to be an Indian until the Cepeda family later reclaimed her and forcefully took her in as a slave.

While working as a slave, Maria got married and had a beautiful daughter. When her daughter was about 12 and old enough to help her mother work, Afonso Cepeda attempted to forcefully take her daughter away to work for his blind sister. Despite begging the priest several times, Maria’s daughter was still captured.

With the fury of a mother and the tiredness of a slave who had worked for so long for nothing in return, Maria stood up to Afonso and demanded her freedom.

Maria’s legal battles for freedom started in May 1794. She presented her case to the local court stating that even though she was a slave, she understood the rights of every human and was demanding her freedom and the freedom of her daughter after being one of many women from her family to work as slaves for Afonso.

Maria lost her first case in court but later gained her freedom and that of her daughter after arguing that she was born free. She presented evidence to the court that Afonso abandoned her mother. By colonial law, a slave that was abandoned by their owner was automatically free through manumission.

The case between Maria and Afonso went back and forth for several years until she was forced to return as a slave. She, however, she made an appeal to the Real Audiencia of Quito which was the highest court at the time.

While the case was examined, Maria had the rights to live as a free woman in Equador. The verdict from the high court was never ruled because documents on the case later vanished and Maria died a few years later.

The resilience and intelligence of Maria Chiquinquira Diaz was an inspiration to many Afro-Ecuadorian women and slaves to stand up for themselves until they gained their freedom. With no education or support, Maria managed to win her freedom.

Today, her story is deeply rooted in the history of the Afr0-Ecuadorans but needs to be acknowledged throughout black history.


Road To Freedom | Elizabeth Freeman’s Journey Out Of Slavery – Bett vs. Ashley

Slavery had been deeply intertwined into the economy of the 18th century American colonies. This is the story of a slave in the home of Colonel Ashley and how she used the U.S Revolution to sue for freedom and won her case against the state of Massachusetts.

Elizabeth Freeman spent the first half of her life being the property of someone else because she had been born into slavery. According the Ashley Museum her name from birth until 1781 was known as “Bett”. The name even appears on her court case. Bett was a very common name for enslaved women at the time and it is not known who gave it to her. Elizabeth Freeman is the name that she chose for herself when she won her freedom. Although it does not appear in many other places, it is how she refers to herself in official documents. She was known mostly as “Mum Bett” to all those she helped and inspired. After she gained her freedom, Elizabeth Freeman said:

“Any time, any time while I was a slave, if one minute’s freedom had been offered to me, and I had been told I must die at the end of that minute, I would have taken it—just to stand one minute on God’s earth a free woman— I would.”

The early years of Elizabeth Freeman’s life is quite unclear. She was born sometime in the 1740s most likely near The Hudson Valley River in New York. The home of Pieter Hogeboom in Claverack is where she spent her childhood. She was a slave from the beginning which meant right from the start everyday life was very bleak and exhausting.

According to an article titled Elizabeth Freeman: Massachusetts Slave by the Woman’s History Blog, it was not long before her circumstances changed and she was sold into another household to work under new masters leaving behind those she had known.

“Elizabeth Freeman, known as Bett in early life and later as Mum Bett, was born to enslaved parents in 1742 at the farm of Dutchman Pieter Hogeboom in Claverack, New York, about twenty miles south of Albany. Bett and her younger sister Lizzie grew up as slave children. Freeman was illiterate and left no written records of her life. Her early history has been pieced together from the writings of contemporaries, as well as from historical records.

In 1735 Hogeboom’s youngest child, Hannah, married John Ashley of Sheffield, Massachusetts, the son of one of the original proprietors permitted by the General Court of Massachusetts to organize settlements along the Housatonic River. The Ashleys had four children. Exactly when they acquired Bett and Lizzie is not known, but it was most likely after Hannah’s father died in 1758, when Bett was about sixteen.”

Elizabeth Freeman moved to the Ashley House in her young teen years, according to most sources. The dates of precisely when she was sold is not entirely known. Hannah Ashley was not an easy mistress to serve however, the family was very prominent and wealthy.

John Ashley was an active and a leading member of the community during these times even being appointed as a judge in the Court of Common Pleas making his home a notorious place where political discussions often occurred. The Ashley farm was known for being the biggest house in town and John Ashley himself was a massive supporter of the American Revolution. He was Yale educated with a law degree under his belt. It is because of this discussion that first sparked Elizabeth’s interest in freedom and what was occurring in the colonies as states began drafting their own constitution claiming that all men were equal and had basic rights that could not be taken away from them.

Slaves working in the Ashley house had to be expected to work at any hour tending to the fire, cooking, cleaning, spinning, sewing, hauling water and ash. They were expected to serve all household guest and be at their call to care for their comforts. Slavery is a huge injustice and often layered in pure unacceptable violence. Elizabeth was like any slave and had her fair share of this misery. Hannah Ashley was a temperamental and mean lady. An article in the Elizabeth Freeman Center makes clear of a moment where Hannah Ashley inflicted damaging injuries to her slaves.

“During her period of enslavement to them, she married and had a child, Betsy. In 1780, Mrs. Ashley struck at Betsy with a heated shovel, but Bet shielded her daughter, receiving a deep wound in her arm in the process. Bet left this wound uncovered as it healed, as evidence of her harsh treatment.”

[The Colonel John Ashley House]

Slaves were commonly illiterate and uneducated. Elizabeth Freeman was no exception and never received any schooling however, as reported by the Ashley House Museum there was a way to gain knowledge. Elizabeth despite her enslavement did have the ability to listen to the discussion around her and was able to gain ideas from that learning.

“While working in the Ashley home, Bett educated herself by “keeping still and minding things” while prominent Sheffield men discussed politics in the study. In this way, she heard the words of the 1780 Massachusetts Constitution, which declared that “all men are born free and equal.”

Bett understood that those words meant that she, too, had a right to be free and equal. In 1781 she met with lawyer Theodore Sedgwick and asked him to represent her in a lawsuit. Sedgwick agreed.Brom, a man enslaved to Col. Ashley’s son, also joined the suit. The higher legal and social status of men meant that the case was more likely to be taken seriously with Brom involved.

In May 1781, Bett and Brom sued for the right to own themselves in the case now known as Brom and Bett vs. Ashley. Sedgwick argued that Ashley did not own Bett and Brom because slavery was unlawful under the new constitution.”

The court case was not motivated to directly target John Ashley for breaking any known laws, it instead challenged the legality of the entire institution of slavery in the state of Massachusetts with the goal of winning well deserved freedom for the defendants.

In “The Practicability of the Abolition of Slavery,” a lecture delivered fifty years after the event, Henry Dwight Sedgwick, one of Theodore Sedgwick’s ten children, recalled the episode.

“Slavery in New-York and New-England,” he first explained, “was so masked, that but a slight difference could be perceived in the condition of slaves and hired servants. … The younger slaves not only ate and drank, but played with the children. They thus became familiar companions with each other. The black women were cooks and nurses, and as such assisted by their mistresses. … In this state of familiar intercourse, instances of cruelty were uncommon, and … caused a degree of indignation not much less than if committed upon a freeman.

“Under this condition of society, while Mum Bett resided in the family of Col. Ashley, she received a severe wound in a generous attempt to shield her sister. Her mistress in a fit of passion [had] resorted to a degree and mode of violence very uncommon in this country: she struck at the weak and timid [Lizzie] with a heated kitchen shovel: Mum Bett interposed her arm, and received the blow and she bore the honorable scar it left to the day of her death.”

The case was set in motion because Elizabeth had runaway and refused to return to her master. As stated in the Women’s History Blog, there was no way to force her to return so John Ashley petitioned the courts for the return of his “property” but ultimately would fail. Theodore Sedgwick was prepared to defend his clients to his fullest abilities.

“The case of Brom and Bett v. Ashley was heard in August 1781 before the County Court of Common Pleas in Great Barrington, Massachusetts. Sedgwick and Reeve asserted that the constitutional provision that “all men are born free and equal” abolished slavery in the state.

The Ashley were represented by David Noble, who subsequently became a judge, and John Canfield, a respected lawyer from Sharon, Connecticut. They argued that “the said Brom and Bett, are and were at the time of Issuing the original Writ [of replevin], the legal Negro Servants of the said John Ashley during their Lives” and that this could be proved thus the suit should be dismissed. Sedgwick and Reeve countered by pleading: “(1) That no antecedent law had established slavery, and that the laws which seemed to suppose it were the offspring of error in the legislators…” and “(2) That such laws, even if they had existed, were annulled by the new Constitution.”

On August 22, 1781, the jury ruled in Freeman’s favor, and she became the first African-American woman to be set free under the Massachusetts Constitution. The jury found that “…Brom & Bett are not, nor were they at the time of the purchase of the original writ the legal Negro of the said John Ashley…”

Once Elizabeth Freeman earned the rights natural to any living person, she was also awarded thirty shillings in damages but this didn’t end the problem of what to do next. Many free slaves often ended up working for the masters regardless of freedom because choices and options were limited. The freed slave needed to earn an income for a place to live, food, and general survival leading to the need for employment.

John Ashley offered to hire Elizabeth Freeman as a paid household servant but that request was outright refused because she chose instead to work for the lawyer who defended her case. Elizabeth Freeman worked for Theodore Sedgwick and his second wife Ms. Pamela Dwight. The Ashley House Museum notes that Elizabeth Freeman was also a very pivotal person that aided in the health and care of Pamela Sedgwick.

“Once freed, Elizabeth Freeman had no property, little savings, and few options. But, for the first time, she was free to choose where to live and work. Col. Ashley offered her a position as a paid servant, but Freeman turned him down, and instead chose to work for Theodore Sedgwick. Freeman and her daughter Betsy moved with the Sedgwicks to Stockbridge. As head servant, Freeman nursed Theodore Sedgwick’s ailing wife Pamela and helped raise the couple’s seven children. “

Theodore Sedgwick (May 9th, 1746 to January 24, 1813)

Elizabeth Freeman became a valued member of the Sedgwick family as a servant and governess to Theodore and Pamela’s children. The Eldest Sedgwick daughter of the couple named Catherine Maria is said to have called Ms. Freeman “mumbet” from early childhood and later went on to write many papers about the life of her governess as a former slave who legally obtained freedom. Catharine Sedgwick would become a well know author of her time and has given a contemporary account of Ms. Elizabeth Freeman’s well lived life.

Freeman’s history shows that after about thirty years of being a servant for the Sedgwick, she eventually bought her own home. This was after her charges had grown and left their family home. Reports from the Elizabeth Freeman Center indicate that she mapped out a life for herself as helpful and useful person for those in her community always willing to assist those in need especially assisting those who were in bad health.

“As a free woman, Bet took the name Elizabeth Freeman. She worked as a governess in the Sedgwick household until the Sedgwick children were grown, and then she and Betsy bought and moved into their own house in Stockbridge, Massachusetts, where she was widely recognized and in demand for her skills as a healer, midwife, and nurse.”

The purchase of her own property would occur in 1803, about twenty-two years after earning her own freedom. Throughout the years Elizabeth Freeman welcomed her children and their families to live on the 19-acre farm. The place was big enough and at certain points housed four generations of Freeman’s family along with close friends that had been invited to stay and live on the property. Elizabeth Freeman eventually became the second wealthiest black landowner in the area and truly paved the way for others to pursue their own cases for Freedom and thus effectively set the tone to end slavery in the state of Massachusetts during a time when nobody would have imagined it possible.

Elizabeth Freeman was a courageous, stubborn, and hardworking woman whose intelligence preserved through enslavement. At the age of eighty-five the world lost a valuable soul. The Ashley House Museum explains that she knew death was inevitable and this made her want to ensure a last will and testament was in place for her descendants to protect the property she owned so they could continue to be supported.

“On October 18, 1829, at the age of 85 and in poor health, Elizabeth Freeman created her last will and testament. She could not read or write, so she dictated it to a lawyer. She died two months later on December 28.A woman filing a will in the 19th century was unusual. A woman’s property legally belonged to her father or husband, unless she was widowed or not married, like Freeman. And most African Americans did not own much property, so they had had little reason to write a will.

Elizabeth Freeman’s will testifies to her incredible life journey. When she was enslaved, she did not even own herself. But by her life’s end, Freeman owned far more property than many of her neighbors.

Just two of Freeman’s possessions remain today: her gold beaded necklace and a miniature portrait showing Freeman wearing the beads. Few 19th-century Americans ever had their portraits painted. In fact, no portrait of Col. John Ashley survives. Sedgwick descendents donated the necklace and portrait to the Massachusetts Historical Society. They remain there, alongside the papers of presidents, governors, and Revolutionary heroes – further evidence of Freeman’s unusual life and lasting impact.”

BOOK PICK OF THE DAY

“A Free Woman On God’s Earth” The True Story of Elizabeth “Mumbet” Freeman, The Slave Who WOn Her Freedom is the inspiring story of Mumbet, an enslaved African woman who lived in Sheffield, Massachusetts during Revolutionary War times. Owned by John and Hannah Ashley, Mumbet served eleven patriots as they wrote impassioned letters to King George demanding freedom from the British. Mumbet could not help but overhear their conversations. These Declaration of Greivances became the Sheffield Resolves, or the Sheffield Declaration, the precursor to the Declaration of Independence and the irony of the sentinments in this document was not lost on Mumbet. After a particularly brutal incident, where Mistress Hannah Ashley intends to strike a servant girl with a hot poker from the hearth, Mumbet puts her own arm up to block the blow and is burned to the bone. When she finally heals, she realizes she can no longer live enslaved and waits for the right moment. The moment comes in 1780 with the ratification of the Massachusetts Constitutuion, making into the law the words, “All men are created free and equal.” Mumbet takes these words and used them to sue for her freedom. On AUgust 21, 1781, she becomes a free woman.


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